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Ernesto Torres, director de Citi para Latinoamérica: Trabajamos en buscar inversión para Costa Rica

El líder región del banco estadounidense destacó el rol clave del país, pues desde el centro de servicios financieros instalado aquí se realizan reportes para reguladores globales como la FED.

Ernesto Torres Cantú, CEO o director general de Citi para Latinoamérica, dirige la operación de la entidad financiera estadounidense en 22 países de la región. En el caso costarricense, la labor bancaria se centra principalmente en la atracción de inversión extranjera empresarial y para financiar al Gobierno.

Adicionalmente, la multinacional efectúa desde aquí reportes financieros que posteriormente son entregados a la Reserva Federal de EE. UU. (FED) y a otras instituciones regulatorias globales desde el centro de servicios financieros que tiene más de una década de operar y en el cual laboran más de 2.700 personas.

Torres Cantú tiene 32 años de trabajar en Citi. Inicio precisamente en banca corporativa en Citibanamex en 1989. Posteriormente asumío cargos de dirección en banca minorista y de consumo. Hasta liderar la operación en México entre 2014 y 2019.

A partir de octubre del 2019 está al frente de la operación latinoamericana. Tan solo cinco meses después, le correspondió lidiar con la pandemia de la covid-19 y acelera el proceso digital del banco en 22 países de la región.

La Nación conversó con él sobre estos temas el pasado jueves 23 de setiembre. A continuación un extracto de la entrevista.

– ¿Cuál es la huella bancaria de Citi en Costa Rica?

– En nuestro quehacer diario de Costa Rica, somos un banco corporativo y atendemos a las empresas grandes con necesidades más allá de Costa Rica, ya sea a lo largo de Latinoamérica o globales. También atendemos a las empresas globales que tienen negocios en Costa Rica. Y también servir al Gobierno de Costa Rica (en la colocación de eurobonos).

“Por ejemplo, cuando se habla de buscar capitales globales para que inviertan en Costa Rica, ese trabajo lo hacemos nosotros en los roadshow. Vender al mundo el proyecto de una empresa o un país y porque es conveniente invertir ya sea en deuda o capital, ahí también estamos nosotros.

“En el caso de Centroamérica, tenemos una participación de mercado superior al 30% en banca de inversión, por mucho el líder de la región. También estamos presentes en los pagos y el flujo del dinero que las empresas hacen localmente, pero sobre todo a nivel internacional. Somos el principal banco para ese tipo de funciones”.

– ¿Cómo es vender a Costa Rica para inversión de empresas y para bonos soberanos? También de cara al desequilibrio fiscal del país.

– Separar la realidad de una empresa del riesgo soberano es imposible, pues su principal fuente de ingresos está en Costa Rica. Es lo mismo. Ahí se opera y se influye por el destino de lo que le pasa al país.

“En ese punto es que se vuelve tan importante la situación fiscal. Este año Costa Rica estará cerca de tener un superávit primario, o a la mejor un déficit primario muy pequeño. Pero el año que entra se tendrá superávit primario, eso es verdaderamente importantísimo.

“Costa Rica tiene grandes ventajas en término de estabilidad social, educativa y de recursos naturales ecológicos para el turismo. Para que esto suceda se debe tener estabilidad económica. Un país es exactamente igual que en una casa, si gastas más dinero del que ganas, habrá problemas.

“Por eso la importancia de los cambios que ha hecho Costa Rica en su política monetaria y fiscal. Ha sido muy bien manejada, es importantísimo mantenerlo para proveer este clima de estabilidad económica para estimular la inversión tanto local como extranjera“.

Ernesto Torres Cantú, CEO de Citi para Latinoamérica.

– ¿Cuál es la visión que se tiene del país desde afuera?

– Con estas perspectivas que menciono, como resultado de las políticas fiscales y monetarias, es fundamental que Costa Rica continúe en ese camino. A nivel global, derivado de la pandemia, hubo países que se endeudaron. Algunos podían hacerlo y otros no.

“Ahora estamos en un escenario de tasas bajas, pero son ciclos y terminará, sea en un año o en dos. Entonces si pagabas el 1% o 2% del ingreso en intereses, y la tasa sube globalmente de uno a dos puntos, pues se empieza a pagar el doble en intereses. Entonces el déficit se vuelve complicado, pero si ya tenías un déficit se debe dejar de gastar en otras cosas necesarias, como la infraestructura. Entonces mantener una política fiscal sana es fundamental para el crecimiento de Costa Rica“.

– ¿Cuán relevante es el centro de servicios financieros que tiene Citi en el país?

– En el caso del centro de servicios, se tienen más de 2.700 personas y vamos a continuar creciendo. Costa Rica ofrece muchísimo talento, de los más educados de Latinoamérica, con una gran habilidad para los lenguajes y nos permite atender desde Costa Rica funciones para Citi Global.

– ¿Esta operación lleva labores como el proceso de información financiera que se presenta a la Reserva Federal de EE. UU. o cualquier otro regulador de la regional?

– Sí es correcto. No solo el regulador estadounidense, sino de muchos países porque una parte importante de los reportes financieros lo hacemos para todo el mundo en Costa Rica. Entonces, todos los meses y todas las semanas se están haciendo reportes regulatorios.

“Esto da una idea de la confianza que representa para nosotros tener este tipo de operación en Costa Rica“.

– ¿Tendrán inversiones nuevas en este sector?

– Es un crecimiento de tomar tareas globales de mayor responsabilidad para llevarlas a Costa Rica.

Flexibilidad ante la pandemia

– ¿Cómo cambió la pandemia la manera de hacer banca?

– Los volúmenes de operación de los clientes han subido una barbaridad en los canales digitales. Creo que son cambios que llegaron para quedarse.

– ¿Cómo fue ajustar la operación en muchos países a la vez de cara a millones de clientes en Latinoamérica?

– La verdad fue bastante más fácil de lo que uno hubiera pensado, creo que la condición para que se diera fue tener en la mente una predisposición absoluta a la flexibilidad con nuestra gente y los clientes.

“Por ejemplo, la hora para tener reuniones, con quién se facilita más el horario. Algunas personas pueden empezar a las siete de la mañana, otros no pueden al mediodía porque tienen que hacer almuerzo, o atender la escuela de los chavitos (niños). Entonces, esa flexibilidad de los gerentes y directores con su gente, es lo que ha hecho posible ajustarlo rápidamente“.

– ¿Cómo observa la recuperación económica en Latinoamérica? ¿Qué obstáculos ven?

– El obstáculo principal es la pandemia y el ritmo de vacunación. Entre más avance un país en la vacunación, más rápido regresa a la vida.

“La recuperación económica es muy dispareja en la región. Por ejemplo, Costa Rica ya está a niveles superiores (de la actividad económica) del 2019. Eso es poco común, la gran mayoría de los países no llegaron a niveles del 2019, en el tamaño de la economía, hasta entrado el 2022. Esto da una ventaja regional, en el caso de Costa Rica, respecto a atraer inversión y de seguir creciendo hacia adelante“.

Óscar Rodríguez

Óscar Rodríguez

Periodista de Economía. Máster en Periodismo Económico de la Universidad Rey Juan Carlos de España. Escribe sobre finanzas y macroeconomía. Ganador del premio Jorge Vargas Gené 2015 y Distinción del Mérito Periodístico 2011 de Canatur. Redactor del año La Nación en 2017.